天涯海角 Ultima Thule

NASA 公布了新视野号探测器近距离飞越柯伊伯带天体 Ultima Thule(天涯海角,正式名字2014 MU69)的最清晰照片,其外形仍然是某种雪人形状。照片的分辨率为每像素 33 米,高清晰度照片展现了小行星此前的早期照片并不明显的特征,如明亮的圆形斑块,以及许多小的深坑。

柯伊柏带示意图

在地球 64 亿公里之外,一群微小世界勾勒出了太阳系的黑暗边界。由于太阳距离这个区域过于遥远,因此这些天体并没有夜空中的星星那般闪亮。这就是柯伊伯带(Kuiper belt),一个由多冰物质组成的甜甜圈形状区域,它是我们的太阳系周围最神秘,也是最具科学吸引力的空间区域之一。

2019 年 1 月 1 日,美国天体探测器新视野号(New Horizons)经过 13 年面向太阳系边缘的长途跋涉,飞掠柯伊伯带天体 2014 MU69。在这场交汇结束后,这个在天文学家望远镜中只是一个点的天体就会变成一个拥有天文学和地质学细节的世界,科学上对柯伊柏带的无知状态即将结束。MU69 成为了人类遥控探索过的最遥远的物体,科学家们决定给它一个令人难忘的头衔“天涯海角”(Ultima Thule)。

在完成这项极具历史意义的任务后,新视野号将沿着射手座所在方向进一步深入太空深处。

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